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Wise Coastal Practices for Sustainable Human Development Forum

The need for a centre for the study of indigenous fishers’ knowledge. (+Français) (+Español)

Posted By: Bob Johannes
Date: Thursday, 1 November 2001, at 2:34 p.m.

In Response To: Combining traditional and modern practices in fisheries / Sine-Saloum-Senegal (+français) (Papa Samba Diouf et al.)


(Le texte français se trouve en dessous du texte anglais)

(El texto español se encuentra debajo del texto francés)


There have been more than 200 communications in this forum on Wise Coastal Practices for Sustainable Human Development. Many of them emphasise the importance of co-management – the collaboration between indigenous coastal communities on one hand, and outside institutions such as government departments, non-governmental organisations and aid agencies on the other. Many contributors discuss ways of pursuing this collaboration (Kallie http://csiwisepractices.org/?read=46). Yet there is a key ingredient that seems to be almost completely missing from these discussions - that of gaining and putting to use the knowledge of these communities about their natural resources. The importance of understanding local fishing practices has been mentioned in some communications (Voi http://csiwisepractices.org/?read=3, Diouf http://csiwisepractices.org/?read=48, Wiener http://csiwisepractices.org/?read=131), and this is important. But it is not the same thing as understanding local fishing knowledge.

Indigenous fishers often possess unique and important knowledge about their local marine environments and its inhabitants. In areas where the same cultures have been fishing for generations this knowledge can be encyclopaedic. Fishers often know, for example, the timing and location of important and especially vulnerable life history events such as migratory and spawning aggregations, recruitment and nursery areas, or the locations of rare or endangered species.

How can we design effective boundaries for marine protected areas in developing countries in the absence of such knowledge? Yet how many marine protected area planners have seriously canvassed it?

For fisheries managers, for whom knowing the history of a fishery is essential for its management, the elders in these communities are often the only repositories of such information, including knowledge of once abundant species that are now almost gone. Without such information the biologist arriving on the scene to help is liable to assume that such species are unimportant locally and ignore them, rather than determine what depleted them and how the process might be reversed. Yet how many biologists have seriously solicited this knowledge?

For social scientists, fishers can provide knowledge of how this information is implemented in organising their fisheries by means of formal or informal systems of resource allocation. Fishers can also teach us about human impediments to purely biological solutions to resource management problems. For example, simply passing laws against destructive practices is futile if endemic police, military or political corruption renders them ineffective - a point that has been overlooked on countless occasions by those working to improve coastal resource management in developing countries.

We can also learn from fishers whether their communities possess a basic conservation ethic. Sometimes they do, sometimes they don't. This makes a big difference in how education for conservation should be approached. Where a conservation ethic exists, the relevant concepts need to be studied and used as the foundation for local conservation education. Where they do not exist, conservation education is much harder for it has to start from scratch.

So why has there been so little emphasis on indigenous fishers’ KNOWLEDGE in this forum? Answers include:

1. Most biologists working on such coastal management projects are too busy gathering statistics, their usual stock and trade. They find asking unlettered people about their marine biological knowledge too humbling, too unstructured and too unsuitable for statistical analysis. 2. Social scientists working in co-management projects often don't have the biological training necessary for the effective collection and application of indigenous knowledge about natural resources.

As fisheries biologist Frederick Ommaney said almost forty years ago, the indigenous fisher ‘has forgotten more about how to catch fish in his waters than we shall ever know’. How can we generate enthusiasm in local fishers for collaborating with us, and how can we function as plausible and useful advisors if we don't first assimilate this local knowledge, test it where practical, and integrate it with our own?

Fishers and outsiders who pursue co-management are both experts. Each group has specialised relevant knowledge that the other does not. Both must be harnessed to improve local fisheries management.

The time is thus overdue for the establishment of centres for the study of the indigenous knowledge of fishers and other coastal resource users. Their invaluable knowledge is vanishing at an accelerating rate as its possessors die and their children no longer show interest in learning it. Of 37 formal institutions established worldwide to study indigenous knowledge, none focuses on marine knowledge.

Institutions are urgently needed to train people to help stem this loss. The demand is there; graduate and post-doctoral students regularly ask me where they should go to get the training to do research in this area. (The young seem much more eager to tackle unconventional interdisciplinary projects like this than previous generations). But sadly I don't know what to tell them.

Such a centre must be truly interdisciplinary. Social and biological science must both play important roles. Traditional ecological knowledge is best understood, and local resource management best pursued, in a cultural context. Biologists need to comprehend the implications of this for their work. Social scientists need some training in marine biology and marine resource management in order to fully appreciate the practical significance of the information they obtain. Ethical issues regarding the use of fishers’ ecological knowledge need to be better defined.

For charitable institutions, universities, aid organisations and agencies concerned with environmental issues and looking for an empty niche to fill, here is one to consider.

Mr Bob Johannes,
Consulting Professional,
Tasmania, Australia



Plus de 200 communications ont été affichées sur le "Forum sur les Pratiques éclairées pour un développement humain durable dans les régions côtières". Nombre d'entre elles insistent sur l'importance de la co-gestion - c'est-à-dire de la collaboration entre les communautés autochtones littorales et les institutions telles que les services des gouvernements, les organisations non gouvernementales et les agences d'aide au développement. De nombreux intervenants abordent les façons de mener cette collaboration (Kallie http://csiwisepractices.org/?read=46). Toutefois une dimension essentielle semble absente de ces discussions, à savoir celle qui vise l'obtention et l'utilisation des savoirs que possèdent ces communautés de leur ressources naturelles. L'importance de comprendre les pratiques locales de pêche a été mentionnée dans certaines communications (Voi http://csiwisepractices.org/?read=3, Diouf http://csiwisepractices.org/?read=48, Wiener http://csiwisepractices.org/?read=131), et ceci est primordial. Ce n'est toutefois pas la même chose que comprendre les savoirs locaux sur la pêche.

Les pêcheurs autochtones possèdent souvent une connaissance unique et étendue de leurs environnements marins locaux et des êtres vivants qui les habitent. Dans les zones où les mêmes communautés culturelles pêchent depuis des générations cette connaissance peut être encyclopédique. Les pêcheurs connaissent souvent, par exemple, le calendrier et le lieu d'événements clés et de périodes de vulnérabilité au cours de la vie des espèces tels que les agrégations à la suite de migrations ou de reproduction, des zones de recrutement et de reproduction, ou la localisation d'espèces rares ou menacées.

Comment pouvons-nous fixer des limites aux aires marines protégées dans les pays en développement en l'absence d'une telle connaissance? Pourtant combien de planificateurs d'aires marines protégées ont sérieusement sollicité cette connaissance?

Pour les gestionnaires des pêches, pour lesquels connaître l'histoire des pêcheries est essentiel dans leur gestion, les anciens dans ces communautés sont souvent les seuls détenteurs d'une telle information, y compris en ce qui concerne les espèces autrefois abondantes qui ont presque totalement disparues aujourd'hui. Sans cette information, les biologistes débarquant sur les lieux pour aider risquent de considérer ces espèces comme secondaires localement et de les ignorer, au lieu de chercher à connaître la cause de leur épuisement et comment inverser ce processus. Mais combien de biologistes ont réellement sollicité ce savoir?

Les pêcheurs peuvent apporter aux scientifiques des connaissances sur l'utilisation de cette information dans l'organisation de leurs pêcheries dans le cadre de systèmes formels ou informels d'allocation des ressources. Les pêcheurs peuvent aussi nous éclairer en matière de blocage vis-à-vis des solutions purement biologiques aux problèmes de gestion des ressources. Par exemple, se contenter de voter des lois contre les pratiques destructives est futile si la corruption endémique de la police, de l'armée ou des hommes politiques les rend inefficaces. C'est un point qui a été maintes fois sous-estimé par ceux chargés d'améliorer la gestion des ressources littorales dans les pays en développement.

Les pêcheurs peuvent aussi nous renseigner si leur communauté possède ou non une éthique de conservation. Ceci a des conséquences significatives en ce qui concerne l'approche à suivre en éducation pour la conservation. Si une éthique de conservation existe, les concepts autochtones les plus pertinents doivent être étudiés et servir de socle pour une éducation locale à la conservation. En l'absence d'éthique, l'éducation à la conservation est beaucoup plus difficile car il faut partir de la base.

Alors pourquoi si peu d'intérêt est-il accordé aux SAVOIRS autochtones des pêcheurs dans ce forum? Parmi quelques réponses on peut retenir que :

1. La plupart des biologistes travaillant sur des projets de gestion sont trop occupés à collecter des statistiques, ce qui est d'ailleurs leur principale tâche. Pour eux, interroger des personnes illettrées sur leurs connaissances en biologie marine serait dégradant et les informations fournies ne sont pas assez structurées et pas adaptées à l'analyse statistique. 2. Les sociologues qui travaillent sur des projets de co-gestion souvent n'ont pas la formation en biologie nécessaire pour réaliser une collecte et une utilisation efficaces des données sur les savoirs des communautés autochtones sur leurs ressources naturelles.

Comme l'a dit il y a près de quarante ans le biologiste des pêches Frederick Ommaney, le pêcheur autochtone "en matière de méthodes de capture du poisson dans son secteur, a oublié plus que nous n'en saurons jamais". Comment susciter de l'enthousiasme parmi les pêcheurs locaux pour qu'ils collaborent avec nous, et comment intervenir en tant que conseillers acceptables et utiles si nous n'assimilons pas cette connaissance locale, si nous ne la testons pas quand c'est possible, et si nous ne l'intégrons pas à la notre?

Les pêcheurs et les non-locaux qui s'engagent dans la co-gestion sont tous deux des groupes d'experts. Chacun possède sa connaissance spécialisée pertinente que l'autre n'a pas. Les deux doivent s'atteler à un travail d'amélioration de la gestion des pêches locales.

Il est grand temps d'établir des centres d'étude des savoirs autochtones des pêcheurs et des autres groupes d'utilisateurs des ressources littorales. Leur connaissance inestimable est en train de disparaître de manière accélérée à mesure que ceux qui en sont les détenteurs meurent et que leurs enfants montrent peu d'intérêt à l'apprendre. Parmi les 37 institutions existant dans le monde pour étudier les savoirs autochtones, aucune ne s'intéresse à la connaissance du milieu marin.

Il y a un besoin urgent d'institutions pour former des gens afin d'endiguer ces pertes. La demande existe; les étudiants de second et troisième cycles me demande régulièrement où aller pour se former dans ce domaine de la recherche (les jeunes semblent bien plus motivés que les générations précédentes pour affronter des projets interdisciplinaires non conventionnels). Malheureusement je ne sais pas quoi leur dire.

Un tel centre doit être réellement interdisciplinaire. Les sciences biologiques et sociologiques doivent y jouer des rôles importants. Les savoirs traditionnels écologiques sont mieux compris et la gestion des ressources locales mieux menée si on les étudie dans leur contexte culturel. Les biologistes doivent comprendre les conséquences que cela a sur leur travail. Les sociologues ont besoin d'une certaine formation en biologie marine et en gestion des ressources marines afin d'apprécier pleinement la portée pratique de l'information qu'ils collectent. Les questions éthiques liées à l'utilisation des connaissances écologiques des pêcheurs doivent être mieux définies.

Pour les institutions de bienfaisance, les universités, les organisations et agences d'aide au développement qui s'intéressent aux questions environnementales et qui sont à la recherche de niches à exploiter, en voilà une à prendre en compte.

M. Bob Johannes,
Consultant Professionnel,
Tasmanie, Australie



Se han contribuído más de 200 comunicaciones a este Foro sobre Prácticas Sensatas para el Desarrollo Humano Sostenible en Regiones Costeras (WiCoP). Muchas de ellas enfatizan la importancia de la co-gestión, i.e. por un lado la colaboración entre las comunidades autóctonas costeras, y por el otro instituciones externas tales como unidades del gobierno, organizaciones no gubernamentales y agencias de ayuda exterior. Muchas de las contribuciones tratan sobre la manera de llevar a cabo esta colaboración (Kallie http://csiwisepractices.org/?read=46). Sin embargo parece faltar un ingrediente clave en estas discusiones- el obtener y poner en práctica los conocimientos de estas comunidades sobre sus recursos naturales. La importancia de conocer prácticas locales de pesca ha sido ya mencionada en otras comunicaciones (Voi http://csiwisepractices.org/?read=3, Diouf http://csiwisepractices.org/?read=48, Wiener http://csiwisepractices.org/?read=131), lo cual es importante. Pero no es lo mismo que el conocimiento y comprensión de los conocimientos locales sobre la pesca.

A menudo los pescadores indígenas poseen un conocimiento único y esencial de sus ambientes marinos locales y sus habitantes. En zonas donde algunas culturas han estado pescando desde hace muchas generaciones, este conocimiento podría categorizarse como enciclopédico. Los pescadores conocen por ejemplo, la dimensión temporal y espacial de eventos bióticos de gran importancia y vulnerabilidad, tales como las migraciones, lugares de agrupamiento para el desove, reclutamiento y cría, o sitios que albergan especies raras o en peligro.

¿Cómo podemos designar lindes efectivos para sitios marinos protegidos en países en desarrollo en ausencia de tales conocimientos? Y por lo tanto, ¿cuántos encargados de la planificación de áreas protegidos han compilado de manera seria tales conocimientos?

Para los encargados de la gestión (manejo) de pesquerías, para quienes es esencial el conocer su historia, son los mayores de edad las fuentes de tales conocimientos, e incluso de especies otrora abundantes, ahora casi desaparecidas. Sin tales conocimientos el biólogo que llega con la intención de ayudar, puede llegar a pensar que tales especies carecen de importancia localmente, en vez de preguntarse porqué sus poblaciones han sufrido una tal disminución y cómo podría invertirse el proceso. Sin embargo ¿cuántos biólogos se han molestado a solicitar tales conocimientos?

Investigadores en las ciencias sociales nos indican cómo esta información es utilizada al organizar la pesca por medio de sistemas formales o informales de alocación de recursos. Los pescadores nos pueden enseñar cuáles son los factores limitantes humanos a soluciones básicamente biológicas a problemas de gestión (manejo) de recursos. Por ejemplo, establecer legislación contra prácticas destructivas resulta fútil en circunstancias en las que la corrupción de la policía, los militares o los políticos hace inefectiva tal legislación- aspecto a menudo descuidado o ignorado por aquellos encargados de mejorar la gestión de recursos costeros en países en desarrollo... y también en países industrializados.

Podemos también aprender de los pescadores si sus comunidades mantienen una ética básica de conservación. Algunas veces se manifiesta, otras no. Esto determina una gran diferencia en la manera que debe practicarse una educación para la conservación. Donde existe una ética conservacionista, se deben estudiar las convicciones pertinentes y utilizarlas como base para una educación orientada a la conservación. Pero donde no existen, se hace más difícil la educación para la conservación puesto que debe comenzar desde sus principios más básicos.

Sobre la base de lo anteriormente dicho, ¿porqué se ha hecho tan poco hincapié en el Foro en aspectos de conocimientos autóctonos? Entre las respuestas se encuentra que:

1. Muchos biólogos que trabajan en aspectos de gestión costera están demasiado ocupados recogiendo datos estadísticos, como característica dominante de su oficio. Piensan que solicitar información de gente iletrada sobre sus conocimientos en biología marina es humillante, sin estructura y demasiado inadecuado para el análisis estadístico. 2. Los especialistas en ciencias sociales que trabajan en proyectos de co-gestión, a menudo carecen de la formación en ciencias biológicas necesaria para la compilación y aplicación efectivas de los conocimientos autóctonos sobre recursos naturales recogidos.

Como lo dijera el biólogo de pesquerías Frederick Ommaney hace casi cuarenta años, el pescador autóctono ‘ha olvidado más de cómo pescar en sus aguas, que todo aquello que pudiera aprender’. ¿Cómo podemos generar interés y entusiasmo entre pescadores locales para colaborar con nosotros? ¿Cómo podemos funcionar como consejeros plausibles y útiles si no podemos asimilar para comenzar los conocimientos locales, ponerlos a prueba si resultan prácticos e integrarlos a los propios?

Ambos los pescadores como la gente del exterior que trabajan hacia la go-gestión son expertos. Cada grupo tiene conocimientos especializados que el otro no tiene. Ambos tipos de conocimientos deben ser aprovechados para mejorar la gestión (el manejo ) de pesquerías locales.

Es hora ya de establecer centros para el estudio de conocimientos autóctonos de pescadores y otros usuarios de recursos costeros. Sus valiosos conocimientos desaparecen a un ritmo acelerado a medida que desaparecen aquellos que los poseen y que sus hijos pierden interés en aprenderlos. De las 37 instituciones repertoriadas a través del mundo que estudian conocimientos autóctonos, ni una sola centra la atención en conocimientos marinos.

Se necesitan urgentemente instituciones para formar y capacitar gente para compensar por esta pérdida. Existe una demanda. Estudiantes de postgrado y postdoctorantes a menudo me preguntan dónde pueden formarse para poder hacer investigación en este campo. (Pareciera que los jóvenes están más dispuestos a dedicarse a proyectos interdisciplinares y no convencionales que las generaciones precedentes). Lamentablemente, no encuentro qué responderles.

Un tal centro institucional debe ser verdaderamente interdisciplinar. Ambas las ciencias biológicas y las sociales tienen papeles importantes que jugar. El conocimiento ecológico tradicional se entiende mejor y se optimiza la gestión (el manejo) local de recursos dentro de un contexto cultural. Los biólogos deben tomar este hecho y sus implicaciones en cuenta para su trabajo. Los especialistas en ciencias sociales deben recibir una formación mínima en biología marina y en la gestión (el manejo) de recursos marinos a fin de poder apreciar plenamente la significación práctica de la información obtenida. Los aspectos éticos relativos al uso que se le dé a los conocimientos ecológicos de los pescadores necesitan una mejor definción.

Hete aquí una situación digna de la consideración de instituciones caricativas, universidades, organizaciones de asistencia humanitaria y agencias que se dedican a temas medioambientales y que buscan un nicho libre para llenar.

Sr Bob Johannes,
Consulting Professional,
Tasmania, Australia

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